Recuperando viejos cassettes del RadioClub: Parte I


Hoy os traemos un post algo distinto a lo que estamos habituados a publicar en esta web, ya que no hablaremos de ni radioafición, ni de satélites, ni, en definitiva, de cualquier otro tema relacionado con la RF. Esta serie de entradas las dedicaremos a comentar el proceso de recuperación y restauración de la información guardada en viejos cassettes. Este proyecto cuenta con elementos relativos al procesado de señal, los sistemas audiovisuales y, tal y como se mostrará en futuras entregas, las electrónicas digital y analógica.

Motivación

Esta iniciativa surge tras realizar una pequeña limpieza en el local del Club. Rebuscando en uno de los armarios, hallamos una bolsa de Alcosto (cadena de supermercados desaparecida hace años tras ser absorvida por Caprabo) que llamó nuestra atención. Decidimos retirarla del armario para inspeccionarla bien. La limpiamos y examinamos, llamándonos la atención el ruido que hacía al agitarla. No parecía contener ningún aparato electrónico, sino, más bien, piezas de plástico. Cuál fue nuestra sorpresa al abrirla y encontrarnos con una decena de cintas de cassette.

Fue así como Pablo EA1FID decidió llevárselas para poder descubrir el contenido de las grabaciones, ya que era el único en aquel momento en contar con lector de cassettes (lo cual no deja de ser una completa falta de respeto hacia la tecnología de los años 80).

En las siguientes secciones, se explicará brevemente el procedimiento seguido para la extracción de la grabación, su restauración y su exportación a ficheros digitales.

Primeros pasos

Evidentemente, el primer paso fue reproducir cada una de las cintas para esclarecer su contenido. Tras reproducir los 12 cassettes, llegamos a las siguientes conclusiones:

Por un lado, no todas las cintas contienen grabaciones de voz. Tres de ellas cuentan con programas de ordenador. Para los más jóvenes o menos expertos en el tema, las cintas magnéticas eran el soporte estándar en el que guardar todo tipo de datos informáticos: programas, documentos de texto, juegos, software ofimático, etc. Los ordenadores de la época, como los Commodore VIC-20 o 64, los ZX Spectrum o ZX-81 de Sinclair o incluso los primeros modelos de Amstrad CPC (el 464 y el 472) contaban, bien con un lector de cassettes incorporado, bien con entrada y salida de audio para conectarles uno externo.

El análisis del contenido de estas cintas se analizará en la siguiente entrada de esta serie de posts.

Por otro lado, las cintas que sí contenían grabaciones de voz, se correspondían con el llamado Curso de Telegrafía del RadioClub E.I.T. En él, se imparten todos los conocimientos relacionados con el lenguaje Morse (CW) necesarios para comunicarse de forma fluida con este código. Además, este curso está especialmente enfocado a la aplicación del CW en la práctica de la radioafición. De este modo, se enseñan también nociones acerca del código Q, abreviaciones típicas utilizadas en contactos, dinámica de un QSO, etc.

La mayor parte de cassettes (nueve de ellos) contenían una grabación de este curso. Se almacenaron en cajas individuales, selladas con la estampa de la asociación de la época. Suponemos que debieron de venderse al público general, aunque nos gustaría que algún antiguo socio nos arrojara algo de luz sobre el uso y la importancia de este curso en el RadioClub de aquel entonces.

Revisando una por una estas cintas, nos dimos cuenta de que en realidad existen dos versiones del curso diferentes. Si bien el temario impartido es extremadamente similar, ciertos aspectos como la voz del interlocutor o la velocidad de la explicación difieren entre ellas.

Por último, podemos datar estas grabaciones de, aproximadamente, mediados o finales de los años 80, por lo que son uno de los pocos resquicios que se conservan de las actividades llevadas a cabo durante los orígenes del RadioClub E.I.T.

Grabación de las cintas desde pc

Para convertir estas viejas grabaciones en audio digital, es necesario el siguiente hardware:

La conexión es sumamente sencilla: basta conectar el cable mono a la salida del reproductor y a la entrada de línea del PC. Cabe destacar que, en caso de contar con un reproductor sin regulador de volumen en la salida de audio, puede resultar conveniente conectarlo a la entrada de micrófono del ordenador, a fin de aprovechar la etapa de preamplificador de ésta. Para el resto de casos, se recomienda utilizar la entrada de línea.

Con respecto al software, Audacity es la mejor baza para esta tarea, dada la gran cantidad de opciones que ofrece sin descuidar la sencillez de uso.

Una vez abierto Audacity, simplemente seleccionamos una frecuencia de muestreo de 44100Hz y precisión de 32bits. Antes de proceder a grabar la cinta, es necesario asegurarse que el nivel de audio se encuentre dentro de un cierto rango, a fin de evitar saturaciones o una baja relación S/N del resultado final. Para ello, basta grabar unos segundos de cinta mientras se ajusta el volumen del reproductor. Es imprescindible que en ningún momento el nivel de señal supere los 0dB en la escala superior o 1 en la forma de onda, ya que esto producirá un efecto llamado clipping con la consecuente degradación de la señal.

Uno de los mayores problems surgidos a la hora de grabar este Curso de Telegrafía fue su excesivamente amplio rango dinámico. Los pasajes hablados se reproducen a un volumen extremadamente inferior a los pitidos de Morse, dificultando así la correcta grabación de la cinta (en caso de rebajar el volumen para evitar distorsión en los pitidos, apenas se escucha la voz del locutor). Es por ello que, una vez concluida la grabación como tal, se procederá a aplicar ciertos efectos en posproducción para intentar mejorar la calidad de audio.

Posproducción

En posproducción se aplicarán principalmente tres efectos: reducción de ruido, compresión y normalización.

Reducción de ruido

Las cintas de cassette siempre se caracterizaron por contar con dos tipos de ruido muy característico: ruido de alta frecuencia, en forma de ligeros silbidos agudos, y ruido blanco, producido tanto por la baja fidelidad de la electrónica analógica del reproductor como por los sistemas mecánicos (motores y correas) del mismo.

Es posible deshacerse casi por completo de estos ruidos mediante el uso de la herramienta Reducción de ruido de Audacity. Su uso de basa en dos etapas claramente diferenciadas.

En primer lugar, se selecciona un fragmento de pista en el que sólo se esté reproduciendo ruido (ni voz ni pitidos). Una vez marcado, hacemos clisk en la opción Obtener perfil de ruido. Esto ayudará a Audacity a caracterizar el ruido que queremos eliminar mediante el cálculo de sus estadísticos.

Posteriormente, seleccionamos la pista al completo, y volvemos a activar la herramienta Reducción de ruido. Ajustamos los parámetros inferiores hasta conseguir la mayor reducción de ruido posible sin comprometer la calidad de audio y pulsamos en Aceptar. En nuestro caso, dado que la grabación se basa casi exclusivamente en un monólogo, hicimos uso de la siguiente configuración:

Compresión

La compresión es la reducción del rango dinámico de un fichero de audio. Se basa en la reducción de intensidad de las zonas de mayor volumen y el aumento de intensidad en aquellas más débiles. Dadas nuestras peculiares circunstancias, fue necesario el uso del compresor de forma un tanto abusiva, a fin de compensar el extremo contraste entre los pasajes narrados con los pitidos anteriormente comentado.

Nuestra consiguración final se muestra en la siguiente imagen:

De nuevo, destacar que estos parámetros se corresponden con una compresión sumamante agresiva. No se recomienda su uso salvo casos especiales como el que aquí nos ataña.

Normalización

El proceso de normalización no es más que una aplicación de la ganancia o atenuación necesaria para conseguir que el valor máximo de la onda de la grabación sea 1. En el caso de Audacity, se incluye además una opción para eliminar el offset de continua, necesario siempre a la hora de grabar audio procedente de dispositivos analógicos.

Resultado final

Los ficheros de audio resultantes cuentan con una calidad de audio bastante notable para proceder de cintas de cassette. Si bien la poca calidad de la grabación no ayuda a obtener un audio completamente limpio y sin contrastes de volumen, la locución es completamente inteligible, haciendo que el curso se pueda seguir a la perfección.

Os dejamos a continuación las grabaciones obtenidas, disponibles asimismo en el servidor SFTP del Club.

Versión 1

Cara A

Cara B

Versión 2

Cara A

Cara B

Conclusiones

Nos hace mucha ilusión ir recuperando poco a poco la historia del RadioClub, proceso gracias al cual no dejamos de aprender cosas nuevas. En breves publicaremos una segunda estrega donde detallaremos la recuperación del software almacenado en las cintas.

Esperamos que este curso de telegrafía de hace casi 40 años sirva para que alguno se anime a aprender algo de CW!

mamado@EA1FID

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